Tous les gouvernements gèrent leurs territoires avec des lois. C’est assez facile à comprendre en ce qui concerne la solidité du terrain : lorsque vous regardez une carte, les frontières marquent généralement l’endroit où l’autorité d’un pays s’arrête et où celle d’un autre commence. Mais qu’en est-il des pays maritimes, frontaliers ou complètement entourés par la mer ? Leurs lois s’arrêtent-elles au rivage ? Cela signifierait-il que les mers de l’au-delà sont anarchiques ?

Y-a-t-il des lois sur l’Océan ?

La haute mer n’est pas sans loi. Eh bien, pas complètement. Selon le droit international, un pays maritime s’étend vers l’extérieur à une certaine distance de son littoral. Au cours du XXe siècle, plusieurs tentatives ont été faites sous l’égide des Nations Unies pour développer un « droit international de la mer ». Les résultats de la troisième Convention des Nations Unies sur le droit de la mer (qui s’est tenue à Montego Bay, Jamaïque, en 1982), la plus récente, ont été largement satisfaisants, plus de 160 pays ayant signé l’accord d’ici 2017. Plusieurs pays, dont les États-Unis et d’autres pays ayant d’importantes côtes orientées vers l’océan et vers la mer (comme la Colombie, le Venezuela et la Turquie), n’avaient toutefois pas encore signé l’accord.

D’une manière générale, le droit de la mer stipule que les pays maritimes contrôlent essentiellement leurs eaux territoriales depuis la côte jusqu’à une distance de 12 milles (19,3 km), la  » limite des 12 milles « . A l’intérieur de cette zone, toutes les lois de ce pays s’appliquent : le pays peut construire, extraire des ressources naturelles, et soit encourager, soit interdire le passage maritime (ou les vols au-dessus) comme s’il s’agissait d’une parcelle de terre. Les pays maritimes ont également droit à une zone économique exclusive (ZEE) composée de la colonne d’eau et des fonds marins sur une distance de 200 milles (environ 322 km). (La taille de certaines ZEE peut être limitée par la présence de ZEE d’autres pays, auquel cas la zone de chevauchement est souvent divisée également entre les différentes parties.) Le pays maritime propriétaire de la ZEE possède également la vie marine et les ressources minérales qui s’y trouvent, mais il ne peut empêcher les navires, aéronefs et autres navires de pays étrangers de la traverser et de la survoler.

Néanmoins, il y a encore beaucoup d’océans au-delà des limites des 12 milles et des ZEE du monde. Comment les questions juridiques sont-elles traitées dans les vastes étendues de l’océan au-delà ? Dans ces régions, les navires et les aéronefs de tous les pays sont libres de passer, de survoler, de pêcher et d’extraire des ressources minérales. En ce qui concerne les infractions commises dans ces zones, les lois du pays propriétaire du navire ou de la structure sur laquelle l’infraction a été commise sont applicables. Cela peut sembler assez simple, mais les navires en mer sont souvent en mouvement, ce qui crée des problèmes de compétence pour les enquêteurs et les représentants du gouvernement. Par exemple, quelles lois du pays s’appliquent lorsqu’une personne du pays X commet un meurtre à bord d’un navire de croisière appartenant au pays Y dans les eaux internationales, mais qu’entre le moment du crime et sa découverte, le navire entre dans les eaux territoriales du pays Z ?

En ce qui concerne les crimes internationaux – tels que la piraterie, la traite des êtres humains et les crimes contre l’humanité – tout pays ou organisation internationale peut théoriquement revendiquer une autorité en la matière en utilisant le concept de compétence universelle. Ce concept pourrait être utilisé pour justifier le droit de l’une ou l’autre partie de contrecarrer l’activité criminelle telle qu’elle se produit, de porter des accusations contre les assaillants et de les juger devant leurs propres tribunaux nationaux (ou internationaux). Cependant, comme les lois de chaque pays et les tribunaux internationaux ne sont pas reconnus par tous les pays, il n’y a souvent pas d’arbitre pleinement accepté. Les responsables gouvernementaux d’un pays peuvent choisir de ne pas reconnaître l’autorité légale d’un autre pays.

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