En 1798, le physicien britannique Henry Cavendish est devenu la première personne à déterminer avec précision la masse de la Terre. Son expérience minutieusement menée a calculé la densité de la Terre et donc la valeur de G, la constante gravitationnelle universelle proposée pour la première fois par Isaac Newton en 1687. Bien que la masse et le poids ne soient pas interchangeables (le poids est variable, tandis que la masse est constante), l’expérience de Cavendish « pesant le monde » a donné un résultat d’environ 6 sextillions de tonnes.

Quel est le poids de l’atmosphère ?

La masse totale de l’atmosphère terrestre est d’environ 5,5 quadrillions de tonnes, soit environ un millionième de la masse terrestre. L’atmosphère terrestre s’étend de l’océan, de la terre et de la surface couverte de glace jusqu’à l’espace, et sa densité est maximale près de la surface, parce que l’attraction gravitationnelle de la planète attire les gaz et les aérosols (particules microscopiques en suspension de poussière, suie, fumée ou produits chimiques). L’air est plus lourd (et donc plus facile à respirer) au niveau de la mer, car les molécules d’air sont rapprochées les unes des autres, comprimées par le poids de l’air provenant du haut. Cependant, à mesure que l’altitude augmente, les molécules d’air se dispersent plus loin les unes des autres et l’air devient plus léger.

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