La tornade moyenne – un cyclone d’air généralement inoffensif qui relie un nuage orageux au-dessus et au-dessous de la surface de la Terre – a une durée de vie de quelques minutes seulement.

Comment se forment les tornades !

Cependant, lorsqu’elles s’éloignent de la moyenne, les tornades sont considérées comme l’un des phénomènes météorologiques les plus destructeurs au monde. Les tornades les plus sauvages peuvent durer des heures et s’étendre sur des kilomètres de diamètre, atteignant jusqu’à 480 km/h (300 milles) de vitesse. Afin de se préparer à ces tornades puissantes, les météorologues (scientifiques qui étudient les régimes météorologiques atmosphériques) ont passé des décennies à étudier les causes des tornades. Bien que les conditions exactes soient différentes pour chacune d’elles, pour comprendre comment une tornade se forme, nous devons d’abord comprendre la tempête qui est essentiellement sa mère, l’orage des supercellules.

Une supercellule, contrairement à un orage oléopneumatique ordinaire, contient l’ingrédient le plus important dans la formation d’une tornade : une colonne d’air qui tourne en son centre, appelée vortex. À mesure qu’une supercellule prend de la taille, le vortex au centre commence à s’incliner, siphonnant de l’air chaud et de l’humidité vers le haut et crachant de l’air froid et sec vers le sol. Le courant ascendant d’air chaud fait gonfler le tourbillon de vapeur d’eau, créant en son centre un nuage en spirale en forme d’entonnoir – le premier signe visible qu’une tornade se prépare. Le courant descendant d’air frais combat alors la spirale ascendante du nuage en entonnoir, concentrant le nuage dans une zone plus petite et augmentant sa vitesse. Avec assez de pression et de poids à cause du courant descendant d’air frais, le nuage en entonnoir qui s’accélère est forcé de toucher le sol, et une tornade est officiellement née.

En comprenant les signes d’une tornade qui se prépare, les météorologues peuvent émettre des avertissements et des signaux aux régions qui pourraient bientôt devenir un peu trop familières avec une tornade. Les systèmes de surveillance météorologique comme les radars Doppler utilisent une technologie semblable à l’écholocalisation qui réfléchit les impulsions de la vapeur d’eau dans l’air pour enregistrer la vitesse et le mouvement d’une tempête. Ces systèmes permettent aux scientifiques de détecter la spirale des orages de supercellules bien avant qu’un nuage en entonnoir ne soit jamais vu.

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