Tard dans la nuit, la veille de Noël 1885, dans la petite ville agricole de Seneca, en Illinois, une femme nommée Matilda Rooney a pris feu. Elle était seule dans sa cuisine quand c’est arrivé. L’incendie a rapidement brûlé tout son corps sauf ses pieds. L’incident a également coûté la vie à son mari, Patrick, qui a été retrouvé étouffé par les fumées dans une autre pièce de la maison.

Est-ce que la combustion humaine spontanée existe ?

La tragédie a laissé les enquêteurs perplexes. Il n’y avait aucune raison de soupçonner un acte criminel. Les Rooneys s’étaient détendus et avaient bu du whisky ce soir-là. Un ouvrier agricole qui avait passé quelques heures avec eux n’avait rien remarqué d’anormal. De plus, aucune source d’inflammation n’a pu être trouvée pour l’incendie. Bien que les flammes aient été assez intenses pour réduire Matilda Rooney en cendres et quelques fragments d’os, elles ne s’étaient pas propagées dans le reste de la pièce. Le feu semblait avoir pris naissance dans son corps et être resté confiné à son corps.

Il semble que les Rooneys aient été victimes du phénomène rare et énigmatique de la combustion humaine spontanée.

La combustion humaine spontanée est un mystère avec un pedigree littéraire impressionnant. Herman Melville et Nikolay Gogol l’ont utilisé pour envoyer des personnages dans leurs romans Redburn et Dead Souls, respectivement. Mais le cas le plus notoire de la fiction est celui de Bleak House de Charles Dickens, où le sale marchand de ferraille alcoolique M. Krook finit comme un tas de cendres sur le sol et « un revêtement sombre et gras sur les murs et le plafond ». Dans la préface de l’édition du livre de Bleak House, écrite après la publication en série du roman, Dickens a défendu son utilisation de la combustion spontanée contre les accusations d’invraisemblance, citant plusieurs cas célèbres et les jugements d’éminents médecins selon lesquels une telle chose était effectivement possible. « Je n’abandonnerai pas les faits, conclut-il avec le panache typique de Dickens, tant qu’il n’y aura pas eu une combustion spontanée considérable des témoignages sur lesquels les événements humains sont habituellement reçus.

Les descriptions de combustion humaine spontanée remontent au XVIIe siècle, avec un grand nombre de cas enregistrés au XIXe siècle et une poignée aux XXe et XXIe siècles. Au total, il y a quelques centaines de cas possibles enregistrés. Bien que l’appui scientifique à la combustion spontanée chez l’homme ait été plus faible que ne l’affirmait Dickens, il s’agissait d’un phénomène largement discuté à son époque. Le public l’a largement accepté comme une réalité pour des raisons morales. Les victimes étaient souvent alcooliques et en surpoids, et il y avait plus de femmes que d’hommes, de sorte que la perception générale était que c’était une sorte de châtiment pour un mode de vie débauché. Cette idée a été renforcée par de terribles reportages dans les journaux sur des cas suspects. Il était logique, après tout, qu’un corps saturé d’une substance inflammable – l’alcool – devienne inflammable.

Passons maintenant à la question importante : La combustion spontanée humaine est-elle réelle ? La possibilité de s’enflammer soudainement est-elle une chose de plus dont nous devons tous nous inquiéter ?

La réponse est presque certainement non. Aucune des explications scientifiques proposées pour expliquer comment un corps s’enflammerait spontanément n’a résisté à l’examen. Certains des premiers mécanismes proposés reposent sur des idées médicales dépassées, comme l’idée qu’une inflammation pourrait être le résultat d’un déséquilibre des humeurs corporelles. L’explication victorienne selon laquelle l’alcool rendait le corps inflammable ne fonctionne pas non plus, car les concentrations d’alcool, même chez les personnes les plus intoxiquées, sont beaucoup trop faibles et qu’une source externe d’inflammation serait nécessaire.

Au 20e siècle, les experts médico-légaux ont remarqué l' »effet de mèche » dans lequel les vêtements portés par une victime peuvent absorber la graisse fondue, agissant comme la mèche d’une bougie et créant les conditions d’un corps à couver pendant une longue période de temps. Des expériences ont montré que cet effet peut produire bon nombre des caractéristiques inhabituelles associées à la combustion spontanée chez l’homme, comme l’incinération complète ou presque complète du corps et l’absence de dommages causés par le feu dans l’environnement de la victime. L’explication probable des cas présumés de combustion spontanée chez l’homme est donc qu’il existe une source externe d’inflammation – une allumette, une cigarette, une étincelle électrique – qui déclenche l’effet de mèche, mais dont les traces sont détruites par le feu. Bien que l’alcool ne rende pas le corps plus inflammable, l’ivresse grave ou d’autres formes d’affaiblissement peuvent être un facteur dans certains de ces décès puisque la victime peut être incapable de réagir à un incendie à développement lent.

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