C’est l’une des pseudosciences préférées d’Hollywood : les êtres humains n’utilisent que 10 % de leur cerveau, et l’éveil des 90 % restants – censés être dormants – permet à des êtres humains ordinaires de faire preuve de capacités mentales extraordinaires. Dans Phenomenon (1996), John Travolta acquiert la capacité de prévoir les tremblements de terre et apprend instantanément des langues étrangères. Scarlett Johansson devient un maître d’arts martiaux superpuissant dans Lucy (2014). Et dans Limitless (2011), Bradley Cooper écrit un roman du jour au lendemain.

Est-ce qu’on utilise vraiment 10% de notre cerveau ?

Ce plan d’ensemble pour les films de fantaisie est également un favori du grand public. Dans un sondage, 65 % des personnes interrogées étaient d’accord avec l’énoncé suivant :  » Les gens n’utilisent que 10 % de leur cerveau au quotidien « . Mais la vérité est que nous utilisons tout notre cerveau tout le temps.

Comment le savons-nous ? D’une part, si nous n’avions besoin que de 10 % de notre cerveau, la majorité des lésions cérébrales n’auraient aucune conséquence perceptible, puisque les dommages toucheraient des parties du cerveau qui ne font rien au départ. Nous savons aussi que la sélection naturelle décourage le développement de structures anatomiques inutiles : les premiers humains qui ont consacré des ressources physiques rares à la croissance et au maintien d’énormes quantités de tissus cérébraux excédentaires auraient été en concurrence avec ceux qui ont dépensé ces précieuses ressources pour des choses plus nécessaires à leur survie et à leur succès de reproduction. Des systèmes immunitaires plus résistants, des muscles plus forts, des cheveux plus beaux, à peu près n’importe quoi, seraient plus utiles que d’avoir une tête pleine de tissu inerte.

Nous avons pu étayer ces conclusions logiques par des preuves tangibles. Les techniques d’imagerie, comme la tomographie par émission de positons (TEP) et l’imagerie par résonance magnétique fonctionnelle (IRMf), permettent aux médecins et aux scientifiques de cartographier l’activité cérébrale en temps réel. Les données montrent clairement que de grandes parties du cerveau – de loin plus de 10 % – sont utilisées pour toutes sortes d’activités, qu’il s’agisse de tâches apparemment simples comme se reposer ou regarder des images ou plus complexes comme lire ou faire des mathématiques. Les scientifiques n’ont pas encore trouvé une région du cerveau qui ne fait rien.

Comment en sommes-nous arrivés à croire que 90 % de notre cerveau est inutile ? Le mythe est souvent attribué à tort au psychologue du 19e siècle William James, qui a proposé que la plupart de notre potentiel mental reste inexploité. Mais il n’a jamais précisé de pourcentage. Albert Einstein – un aimant pour la mauvaise attribution des citations – a également été tenu responsable. En réalité, le concept vient très probablement de l’industrie américaine de l’auto-assistance. L’une des premières mentions apparaît dans la préface du méga best-seller de Dale Carnegie de 1936, How to Win Friends and Influence People. L’idée que nous n’avons exploité qu’une fraction du plein potentiel de notre cerveau a toujours été un aliment de base pour les gourous de la motivation, les adeptes du New Age et les scénaristes sans inspiration.

Évidemment, c’est une mauvaise nouvelle pour quiconque espère trouver le secret pour devenir un génie du jour au lendemain. La bonne nouvelle, cependant, c’est que le travail acharné fonctionne toujours. Il y a de nombreuses raisons de croire que vous pouvez développer votre matière grise en travaillant régulièrement à des tâches mentales stimulantes, comme jouer d’un instrument de musique, faire du calcul ou lire un roman.

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